¿Qué es?

Es la expulsión ruidosa y súbita del aire de los pulmones y que puede o no estar acompañada de moco (flema)

¿Cómo se desarrolla?

La tos, usualmente, es una respuesta refleja del cuerpo a un estímulo irritante en la garganta, laringe (cuerdas vocales), traquea o pulmones.

La traquea es un tubo de aire que se extiende del cuello hasta el tórax, llevando el aire que entra por la nariz hacia los pulmones.

La tos tiene un mecanismo reflejo, o sea, ocurre de manera automática, sin la persona pensar. Ella es un reflejo que protege los pulmones del efecto nocivo de las bacterias, virus, hongos, polvos y otras sustancias dañosas. Sin embargo, puede también ser voluntaria.

Existen muchas causas posibles para la tos. Entre ellas:

  • Tabaquismo
  • Hiperreactividad de los bronquios (sensibilidad aumentada en los tubos de aire de los pulmones), asma, enfisema pulmonar o bronquitis crónica
  • Infecciones de la garganta, laringe, tráquea, senos faciales (sinusitis) o de los pulmones
  • Alergias
  • Reflujo del líquido del estómago para el esófago (tubo que lleva el alimento de la boca hacia el estómago)
  • Inhalación de aire muy caliente o frío
  • Exposición a gases o sustancias químicas (irritantes ambientales)
  • Tumores de garganta, cuerdas vocales, pulmones o esófago
  • Objetos que han pasado inadvertido en la tráquea
  • Algunas medicaciones
  • Trastornos psiquiátricos
  • Tuberculosis y otras enfermedades pulmonares

Aunque, en la mayoría de las veces, la tos tenga una única causa, hasta una cuarta parte de los individuos presentan más de una enfermedad justificando su presencia.

¿Qué es importante observar en la tos?

He aquí algunos puntos que la persona que tose debe observar, ayudando, así, en la investigación médica:

  • Cuándo ha comenzado la tos o cuánto tiempo está durando
  • Si la tos es constante, eventual o si es predominante en algún momento del día
  • Si tiene expectoración y cuál el color de la secreción expectorada
  • Si hay otra persona de la familia con tos o enferma
  • En que época del año suele aparecer la tos
  • Si está relacionada con alguna actividad (hacer la limpieza, por ejemplo)

 
Cuando la tos es crónica, o sea, con duración de 3 semanas o más, generalmente ella tiene como causa el tabaquismo, o asma, goteo retronasal (secreción de la nariz hacia los pulmones), enfermedad pulmonar obstructiva crónica (enfisema e/o bronquitis crónica) o reflujo gastroesofágico (líquido del estómago hacia el esófago).

¿Cómo el médico diagnostica?

La conversa del médico con la persona acometida de tos es muy importante, pues a través de ella el médico indica cuáles exámenes complementarios serán importantes en la investigación del problema.

El deberá preguntar acerca de señales y síntomas asociados, actividad del paciente, histórico de enfermedades familiares, entre otros, para llevar a cabo su investigación.

Asociándole  esto al examen físico del paciente, el médico consigue levantar una hipótesis de la causa de la tos. Sabemos que la tos no es una enfermedad, pero un síntoma de que se debe investigar algún disturbio.

¿Cómo se trata?

El tratamiento se decide según la causa de la tos. El tratamiento definitivo es aquel que combate la causa. Por ejemplo, en los casos en que el motivo de la tos es una infección, el tratamiento se da por antibióticos. La tos que produce catarro no se debe suprimirla con antitusígenos – a menos que su médico lo juzgue necesario.

En los casos de tos por tabaquismo, el abandono del tabaco, generalmente, lleva a una disminución considerable de la tos en un mes.

En aquellos pacientes en quienes se sospecha que la tos sea causada por una exposición en el ambiente de trabajo (el paciente nota mejora en las vacaciones o cuando no está trabajando), el médico podrá aconsejar una mudanza en el área de trabajo o maneras de mejorar la circulación del aire y orientar el uso de máscara, si lo juzga oportuno. 

¿Cómo se previene?

Las vacunas contra el virus de gripe (anual) y contra el neumococo – bacteria que más frecuentemente causa infecciones respiratorias- pueden ayudar en esto sentido.

La prevención va a depender de la causa de la tos. No usar tabaco ayudará a prevenir los casos de tos por el tabaquismo, tumores de pulmón, bronquitis crónica o enfisema pulmonar. Sin embargo, algunos casos de tos no se podrán prevenir, pero solamente tratarlos.

Preguntas que usted puede hacer a su médico. 

¿Qué hacer en caso de tos causada por aspiración de un cuerpo extraño en las vías aéreas?
¿Por qué el tabaquista suele tener tos por la mañana?
¿Cuál el tratamiento para los casos de tos por reflujo gastroesofágico?
¿ Pueden causar tos los medicamentos que tratan la presión arterial?

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